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Ce que vous devez savoir sur la nouvelle variante du coronavirus au Royaume-Uni

Par Michael Le Page

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Le secrétaire britannique à la Santé, Matt Hancock, organise une conférence de presse sur la pandémie de covid-19 le 14 décembre (Photo de Tolga Akmen – WPA Pool / Getty Images)

Tolga Akmen / Piscine WPA / Getty Image

Le 14 décembre, le ministre britannique de la Santé, Matt Hancock, a déclaré au Parlement qu’une nouvelle variante du coronavirus associée à une propagation plus rapide avait été identifiée dans le sud-est de l’Angleterre. Cela a conduit à une inquiétude généralisée, stimulée par les gros titres des journaux sur le «super covid» et le «mutant covid». Voici ce que vous devez savoir sur cette nouvelle variante.

Que savons-nous de cette nouvelle variante jusqu’à présent?

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Il a d’abord été séquencé au Royaume-Uni fin septembre. Il comporte 17 mutations qui peuvent affecter la forme du virus, y compris la protéine de pointe externe, selon Nick Loman de l’Université de Birmingham au Royaume-Uni, qui fait partie de l’équipe qui a surveillé et séquencé de nouvelles variantes. Beaucoup de ces mutations ont déjà été trouvées dans d’autres virus, mais il est inhabituel d’en avoir autant dans un seul virus.

Donc, il y a tout un tas de mutations, pas une seule?

Oui. Pour mettre cela en contexte, cependant, le coronavirus est en constante mutation et il existe de nombreuses variantes avec une ou plusieurs mutations. En fait, en juillet, il y avait déjà au moins 12 000 «mutants». Le nombre sera plus élevé maintenant, bien que de nombreuses mutations soient rares et que les virus qui les transportent disparaissent souvent.

Attendez, il existe plus de 12000 variantes du coronavirus?

Il y en a des dizaines de milliers qui diffèrent les uns des autres par au moins une mutation dans le génome. Mais deux coronavirus du SRAS-CoV-2 de n’importe où dans le monde diffèrent généralement de moins de 30 mutations et sont tous considérés comme appartenant à la même souche. Les chercheurs parlent plutôt de différentes lignées.

Alors, qu’est-ce qui est inhabituel dans celui-ci?

La vitesse à laquelle il se propage a vraiment attiré l’attention des chercheurs surveillant l’évolution virale. Au 13 décembre, 1100 cas de la variante avaient été identifiés, principalement dans le sud et l’est de l’Angleterre, ce qui est beaucoup car seule une petite proportion d’échantillons viraux est séquencée. «C’est le taux de croissance qui nous préoccupe», déclare Loman. «Nous assistons à une croissance très rapide.»

Les mutations de cette variante l’aident-elle à se propager?

Nous ne le savons pas encore. La variante se propage plus rapidement que les autres souches dans les mêmes régions, mais on ne sait pas encore pourquoi. Par pur hasard, certaines lignées de coronavirus se propagent plus que d’autres. Pour l’instant, il n’y a aucune preuve claire que cela est dû à ces mutations particulières. «Pour le moment, nous ne savons pas si cela fait une différence aveugle», déclare Lucy van Dorp à l’University College London au Royaume-Uni.

À quel point devrions-nous être inquiets?

Il faudra une combinaison de surveillance supplémentaire et d’études en laboratoire pour examiner l’effet des mutations particulières présentes dans cette souche pour savoir si elle est vraiment plus infectieuse. Mais jusqu’à présent, aucune mutation n’a été définitivement démontrée pour rendre une lignée du SRAS-CoV-2 plus transmissible ou plus dangereuse.

Et si cette variante est mieux se propager?

La façon dont nous nous comportons compte toujours beaucoup plus que tout changement dans le virus, dit van Dorp. En d’autres termes, des mesures telles que le port de masques et la distanciation sociale iront à l’encontre de cette nouvelle variante même si elle est légèrement plus susceptible d’infecter les personnes qui y sont exposées.

Cela cause-t-il une maladie plus grave chez ceux qui développent le covid-19?

Encore une fois, nous ne savons pas. Pour le savoir, il faudrait identifier de nombreuses personnes atteintes de cette variante spécifique et les surveiller pendant au moins un mois. Mais il n’y a aucune raison de le penser. Les mutations qui rendent les virus plus infectieux ne les rendent pas nécessairement plus dangereux.

Cette nouvelle variante pourrait-elle échapper à la protection conférée par les vaccins?

Il n’y a aucune preuve de cela, mais cela ne peut pas encore être exclu. Cependant, la bonne nouvelle est que les vaccins qui se sont révélés efficaces dans les essais jusqu’à présent sont de types qui peuvent facilement être modifiés si des changements dans le virus s’avèrent utiles pour l’aider à échapper à la réponse immunitaire au vaccin.

Nous ne savons donc pas grand-chose du tout?

Les chercheurs en génomique font leur travail en mettant en évidence cette variante afin que les chercheurs puissent en savoir plus. Ce que beaucoup demandent, c’est s’il était approprié pour un ministre de la Santé d’annoncer publiquement ces résultats préliminaires d’une manière qui a suscité une inquiétude généralisée.

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