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Coronavirus: les enfants qui retournent à l’école devraient-ils porter des masques faciaux?

Par Jessica Hamzelou

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Les directives varient quant à l’âge auquel les enfants doivent porter des masques faciaux

Sally Anscombe / Getty Images

Quelques jours avant la réouverture des écoles, le gouvernement britannique est revenu sur son avis selon lequel les couvre-chefs n’ont pas besoin d’être portés par les élèves en Angleterre. Désormais, il recommande aux élèves du secondaire de les porter dans les couloirs et les parties communes très fréquentées. Les avis officiels à ce sujet ont évolué pendant la pandémie.

Actuellement, l’Organisation mondiale de la santé (OMS) conseille aux jeunes de plus de 12 ans de porter un masque facial comme le font les adultes, idéalement partout où il est difficile de maintenir une distance d’au moins 1 mètre des autres dans les endroits où la transmission du coronavirus est en cours. Cela ne s’applique pas aux personnes souffrant de certains handicaps, ni à celles qui trouvent que le fait de porter un visage couvre de l’anxiété.

Pour les enfants âgés de 6 à 11 ans, les conseils sont plus souples. Le fait qu’un enfant porte un masque doit dépendre de sa capacité à en utiliser un, selon l’OMS, qui conseille également que les enfants de moins de 5 ans ne devraient pas avoir à le porter.

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L’American Academy of Pediatrics recommande vivement l’utilisation de masques faciaux par les enfants de 2 ans et plus. Public Health England, quant à lui, ne recommande pas les protections faciales pour les enfants de moins de 3 ans «pour des raisons de santé et de sécurité», mais on ne sait pas ce que c’est. Il est peu probable qu’il y ait un risque pour les capacités respiratoires d’un jeune enfant qui porte un masque facial, disent les experts contactés par Nouveau scientifique.

Le risque le plus élevé est probablement que les jeunes enfants n’utilisent pas correctement les masques. «Ils pourraient les enlever, les manipuler et les remettre sur leur visage», déclare Dimitri Christakis du Seattle Children’s Research Institute. «C’est peut-être pire que de porter un masque.»

On craint également que les couvertures faciales affectent la façon dont les jeunes enfants apprennent le langage, les émotions et les interactions sociales. «Lorsqu’ils apprennent des sons et des mots et que leur vocabulaire augmente, les enfants et les bébés ont tendance à se concentrer [their attention] sur la bouche », explique Lisa Scott de l’Université de Floride.

L’OMS exhorte les décideurs à prendre en compte les effets potentiels du port de masque sur l’apprentissage et le développement social, même chez les enfants âgés de 6 à 11 ans. Scott recommande que les soignants et les enseignants des jeunes enfants portent des masques transparents lorsque cela est possible pour minimiser ces effets.

«Je pense que nous pouvons aider les enfants à faire face et à s’adapter, et à apprendre à lire les émotions et les signaux sociaux par d’autres moyens», déclare Julie Donohue de l’Université de Pittsburgh en Pennsylvanie.

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