Par Karina Shah

Les chenilles monarques très affamées ont faim, ce qui les fait frapper la tête et se précipiter sur d’autres chenilles pour tenter de se procurer de la nourriture.

«Moins il y a de nourriture, plus leur niveau d’agression est élevé», déclare Elizabeth Brown de la Florida Atlantic University.

Les chenilles monarques, que l’on trouve en Amérique du Nord et en Amérique centrale, ne mangent que des feuilles d’asclépiade. Brown et son équipe ont donné aux chenilles trois quantités différentes de nourriture et ont constaté qu’elles s’attaquaient beaucoup plus lorsque les feuilles étaient rares.

Les chenilles monarques plus grosses – celles en phase finale avant de commencer à se transformer en papillons – ont souvent montré les niveaux d’agression les plus élevés, probablement parce qu’elles ont besoin de plus de nourriture, dit Brown.

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«Il y a clairement une chenille gagnante et une chenille perdante», dit-elle. «Cela s’adapte souvent à leur taille.»

Les chenilles affamées n’attaquent que lorsque leur cible se nourrit activement, et cela ne s’est jamais produit pendant qu’une chenille se reposait. La chenille attaquante cherche à perturber l’alimentation et à revendiquer une source de nourriture pour elle-même.

«Vous pouvez souvent voir une seule chenille dépouiller une plante entière de ses feuilles», explique Alex Keene, membre de l’équipe, également de la Florida Atlantic University. «Donc, il y a un coût élevé pour ces chenilles s’il y en a trois sur une plante avec vous.

De nombreux animaux deviennent agressifs lorsqu’ils sont en compétition pour la nourriture. Les chercheurs espèrent en savoir plus sur la base génétique de l’agression en étudiant les chenilles. «Nous pourrions en apprendre beaucoup sur des animaux plus complexes grâce à ce modèle d’insectes écologiquement pertinent», déclare Keene.

Référence du journal: iScience, DOI: 10.1016 / j.isci.2020.101791

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