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La Chine semble avoir lancé un avion spatial secret réutilisable

Par Jonathan O’Callaghan

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La fusée chinoise Long March 2F sur une rampe de lancement au centre de lancement de satellites de Jiuquan

Imaginechina Limited / Alamy

La Chine semble avoir lancé un avion spatial expérimental plus tôt ce matin, qui pourrait être le précurseur d’un véhicule capable de transporter des humains vers et depuis l’espace.

Tôt le 4 septembre, la Chine aurait lancé une fusée Long March 2F depuis son centre de lancement de satellites Jiuquan dans le désert de Gobi. Bien qu’il n’y ait eu aucune annonce officielle avant le lancement, plusieurs les observateurs ont remarqué les restrictions du trafic aérien indiquant qu’un lancement avait lieu.

L’agence de presse officielle Xinhua a par la suite confirmé le lancement, affirmant qu’un «vaisseau spatial expérimental réutilisable» était à bord qui «testerait des technologies réutilisables pendant son vol, apportant un soutien technologique pour l’utilisation pacifique de l’espace».

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Les données orbitales ont confirmé par la suite que le véhicule avait été placé sur une orbite jusqu’à 350 kilomètres d’altitude, une hauteur similaire aux vols avec équipage précédents de la Chine. Une grande partie du lancement reste cependant entourée de mystère, y compris la taille du véhicule, combien de temps il restera dans l’espace et ce qu’il fera en orbite.

La Chine est connue pour avoir travaillé sur la technologie des avions spatiaux au cours de la dernière décennie, le pays ayant annoncé en 2017 son intention de piloter un tel véhicule d’ici 2020. «Il y a eu des indices que cette mission pourrait avoir lieu», déclare Andrew Jones, un journaliste qui couvre le programme spatial chinois, y compris les modifications de la tour de lancement et un éventuel patch de mission faisant référence au vaisseau spatial. «Mais le moment choisi était une surprise.»

Un tel véhicule pourrait emmener des astronautes chinois vers et depuis l’orbite, éventuellement vers une future station spatiale chinoise prévue. Jean Deville, un analyste spatial qui suit les activités de la Chine, affirme qu’un avion spatial avec équipage réutilisable pourrait faire partie de l’ambitieux programme spatial avec équipage de la Chine, qui comprend son engin spatial opérationnel Shenzhou et un nouveau véhicule spatial lointain. «Un avion spatial est une technologie idéale pour la rentrée atmosphérique en raison d’accélérations moins brutales pour le corps humain», a-t-elle déclaré.

Une autre possibilité est que le véhicule ressemble plus à l’avion spatial secret américain X-37B, un petit vaisseau réutilisable non équipé construit par Boeing, qui a volé dans l’espace plusieurs fois lors de missions d’une durée de plus d’un an, effectuant des activités inconnues en orbite. « Là [are] des utilisations militaires indéniables d’un avion spatial », explique Deville. «La Chine a montré un vif intérêt pour le développement de ces technologies.»

Indépendamment de son véritable objectif, le lancement est un autre signal des capacités de lancement croissantes de la Chine. «Si vous regardez ce qu’ils font dans le secteur commercial, en promouvant l’innovation et les lanceurs à bas prix, cela fait partie d’un contexte plus large des projets chinois de transport spatial», déclare Jones. «Mais il est difficile de dire à quel point cela [space plane] fait partie des projets de la Chine. »

Désormais, les observateurs regarderont attentivement pour obtenir plus d’informations sur le véhicule. «Nous ne savons pas s’il s’agit d’une version à l’échelle pour tester certaines technologies, ou d’une version pleine grandeur», dit-il. «C’est si vague, si secret. C’est très intéressant, mais c’est aussi assez frustrant. »

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