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La glace d’hiver dans la mer de Béring est vouée à disparaître d’ici des décennies

Par Michael Le Page

glace de mer

Un golfe dans la mer de Béring

Karakol / Shutterstock

L’étendue de la glace de mer hivernale dans la mer de Béring est la plus basse qu’elle ait été depuis 5500 ans et sera bientôt complètement disparue, selon une étude sur la façon dont elle a changé au cours des derniers millénaires.

«Nous sommes essentiellement enfermés dans une perte totale de glace de mer hivernale dans la mer de Béring», déclare Miriam Jones, qui a commencé la recherche à l’Université de l’Alaska à Fairbanks et qui travaille maintenant à l’US Geological Survey en Virginie.

La mer de Béring borde l’océan Arctique, qui gèle presque complètement en hiver. De plus en plus de sa glace fond chaque été en raison du réchauffement climatique, ce qui entraîne des conditions météorologiques plus extrêmes autour de l’hémisphère nord.

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Les niveaux de glace de mer en hiver peuvent également varier là où l’océan Arctique se joint à d’autres plans d’eau. Dans la mer de Béring, située entre l’Alaska et la Russie, les niveaux de glace de mer en hiver ont été relativement stables au cours des dernières décennies. Cependant, ils ont chuté de moitié par rapport à l’étendue habituelle enregistrée au cours des 40 dernières années en 2018 et ont également atteint des niveaux similaires en 2019, choquant les chercheurs.

«Au cours de ces deux années en particulier, c’était très alarmant parce que c’était sans précédent», dit Jones.

Son équipe a étudié les isotopes de l’oxygène dans des carottes de tourbe prélevées sur l’île Saint-Matthieu au milieu de la mer de Béring. De manière inattendue, ils ont trouvé une très forte corrélation entre les niveaux de glace de mer en hiver et le rapport isotopique de l’oxygène dans la tourbe au cours des 40 dernières années, période pour laquelle des enregistrements de glace de mer existent.

En effet, le rapport isotopique de l’oxygène reflète la direction du vent dominant – et donc où les précipitations tombant sur l’île se sont évaporées – et la direction du vent affecte également l’étendue de la glace de mer, dit Jones.

Étant donné que la tourbe la plus ancienne des carottes a 5500 ans, l’équipe a pu déduire les niveaux de glace de mer en hiver dans la mer de Béring en remontant aussi loin.

Les carottes de tourbe suggèrent qu’il y a eu une lente chute de la glace d’hiver pendant cette période. Le déclin à long terme est dû à l’oscillation de l’orbite de la Terre, dit Jones, ce qui a permis à la région d’obtenir un peu plus de soleil pendant les hivers.

Cependant, les carottes indiquent également une corrélation entre les niveaux de glace hivernale de la mer de Béring et les niveaux de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, les changements de la glace de mer étant en retard de plusieurs décennies par rapport aux changements de CO2. L’implication est que les niveaux de CO2 sont déjà suffisamment élevés pour provoquer la perte complète de toute la glace d’hiver en quelques décennies, avec des effets d’entraînement sur l’océan Arctique.

La perte de glace de mer en hiver est mauvaise pour les communautés locales, dit Jones. Les chasseurs de subsistance en dépendent, et les changements dans les stocks de poissons causés par la perte de glace affecteront l’importante industrie de la pêche de la région. De plus, les côtes seront battues par des vagues plus hautes.

Elle aura également des conséquences plus larges, accélérant la perte de glace de mer d’été dans l’Arctique et affectant ainsi finalement tout l’hémisphère nord.

Référence du journal: Progrès scientifiques, DOI: 10.1126 / sciadv.aaz9588

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