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La lune de Jupiter, Europe, a de la glace qui peut briller en vert dans l’obscurité

Par Leah Crane

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La surface de la lune glacée de Jupiter, Europe

NASA / JPL / Université de l’Arizona

La lune de Jupiter, Europe, peut briller dans l’obscurité. Des expériences en laboratoire ont montré que le type de glace qui recouvre la surface de la lune brille sous le rayonnement, ce qui pourrait nous aider à comprendre la composition de ses plaines gelées et de ses océans souterrains.

En raison de la façon dont le puissant champ magnétique de Jupiter accélère les particules chargées, Europa est constamment bombardée par des électrons à haute énergie. Murthy Gudipati du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie et ses collègues ont étudié comment la surface glacée d’Europa pourrait réagir à ce bombardement en faisant exploser des électrons sur des échantillons de glace enrichis de molécules que l’on peut trouver sur Europa.

Lorsque les électrons heurtent des molécules dans la glace, les molécules se désagrègent et leurs atomes constitutifs absorbent de l’énergie. Les atomes ont ensuite réémis cette énergie sous forme de lumière, provoquant une lueur étrange teintée de vert. Celui-ci était plus clair ou plus sombre selon le type de molécule – par exemple, l’ajout de chlorure de sodium diminuait l’éclat.

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«Si vous imaginez que vous êtes debout sur Europa et que vous regardez la lueur sous vos pieds, la luminosité serait similaire à celle si vous vous teniez dehors sous la pleine lune et que vous regardiez le sol», explique Gudipati. «Mais la surface d’Europa est un environnement très dangereux, alors même si nous pouvons imaginer y rester, quelques secondes debout sur Europa tueraient probablement une personne.»

Bien que visiter Europa en personne puisse ne pas être une solution, la NASA a déjà un vaisseau spatial en préparation, la mission Europa Clipper qui devrait être lancée en 2024 et étudier la lune en orbite autour de Jupiter. Il pourrait potentiellement observer la glace rougeoyante et utiliser sa luminosité pour aider à déterminer sa composition.

«Il y a des preuves qu’il y a des océans sous la glace sur Europe qui pourraient être habitables, et si tel est le cas, les minéraux et les sels qui se trouvent dans cet océan devraient être échangés avec la surface», dit Gudipati. Déterminer de quoi est faite la surface pourrait nous aider à comprendre si les mers d’Europe ont les ingrédients nécessaires à la vie.

Référence du journal: Astronomie de la nature, DOI: 10.1038 / s41550-020-01248-1

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