Par Leah Crane

Minimoon

Le minimoon 2020 CD3 est le point blanc au centre, tandis que les stries colorées sont des étoiles

L’Observa international Gemini

Bonne nuit lune. Plus tôt cette année, les astronomes ont trouvé une minicarte en orbite autour de la Terre. Il s’est maintenant éloigné, mais nous devrions bientôt être en mesure de détecter davantage de ces compagnons miniatures.

Lorsque les astronomes du Catalina Sky Survey en Arizona ont repéré un objet sombre appelé 2020 CD3 traversant le ciel en février, ils ne pouvaient pas être sûrs s’il s’agissait d’un minimoon ou d’un objet artificiel comme un propulseur de fusée. Au cours des mois qui ont suivi, Grigori Fedorets de l’Université Queen’s de Belfast au Royaume-Uni et ses collègues ont utilisé une série de télescopes à travers le monde pour prendre davantage de mesures de l’objet et découvrir de quoi il s’agissait.

Ils ont découvert qu’il avait un diamètre d’environ 1,2 mètre. En raison de sa couleur et de sa luminosité, il était probablement constitué de roches silicatées, comme de nombreuses roches de la ceinture d’astéroïdes. Les chercheurs ont également retracé son orbite dans le but de découvrir d’où elle pourrait provenir avant d’être capturée sur l’orbite terrestre environ 2,7 ans plus tôt.

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«Sur la base des simulations, le temps de capture moyen pour les minimoons n’est que de neuf mois, donc cela a été capturé plus longtemps que prévu», explique Fedorets. «Mais cet objet a volé très près du [regular] lune, et cela la met sur une orbite plus stable.

Le CD3 2020 a dérivé hors de l’orbite terrestre en mars, mais les chercheurs prédisent qu’une fois que l’observatoire Vera C. Rubin – un énorme télescope actuellement en construction au Chili – sera achevé, nous devrions être en mesure de trouver beaucoup plus d’objets similaires.

«Nous pourrions détecter une minimoon une fois tous les deux ou trois mois dans le meilleur des cas», explique Fedorets. «Dans le pire des cas, peut-être une fois par an.» Cela pourrait être important car nous en savons très peu sur ce type d’astéroïde relativement petit, et les trouver en orbite pourrait nous donner une occasion unique de les étudier de près.

Référence du journal: Le journal astronomique, DOI: 10.3847 / 1538-3881 / abc3bc

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