Par Michael Le Page

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Une reconstitution d’un lagerpetid, le reptile grimpeur qui aurait pu être un ancêtre des ptérosaures

Rodolfo Nogueira

Nous avons enfin une image plus claire de la première évolution des ptérosaures. On a découvert que ces reptiles volants partageaient des dizaines de traits clés avec un groupe de reptiles ressemblant à des dinosaures depuis longtemps disparu qui auraient pu être des grimpeurs d’arbres qualifiés.

Les ptérosaures ont évolué il y a environ 220 millions d’années et ont régné sur le ciel pendant environ 160 millions d’années, jusqu’à ce qu’ils disparaissent avec les dinosaures. Mais de quel groupe de reptiles ils ont évolué reste un mystère.

«Ils apparaissent dans les archives fossiles avec des ailes pleinement développées et toutes les modifications associées au vol», explique Martin Ezcurra au Musée argentin des sciences naturelles Bernardino Rivadavia à Buenos Aires.

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C’est probablement parce que les ancêtres des ptérosaures étaient petits et relativement rares, il était donc peu probable qu’ils finissent sous forme de fossiles. Mais une fois que ces reptiles ont pris leur envol, ils ont prospéré et se sont diversifiés, ils étaient donc beaucoup plus susceptibles de se fossiliser.

Au moment où ils ont évolué, il n’y avait pas d’autres vertébrés volants avec lesquels rivaliser, dit Ezcurra. «C’était une niche écologique complètement vide.»

Son équipe a étudié un groupe peu connu appelé les lagerpetids. Ces reptiles, qui ont vécu il y a environ 237 à 210 millions d’années, sont liés aux ancêtres des dinosaures et peuvent avoir été bipèdes.

Mais des découvertes récentes de fossiles et un examen plus approfondi de certaines découvertes antérieures montrent que les lagerpetids sont les plus étroitement liés aux ptérosaures. Par exemple, les ptérosaures et les lagerpétides sont les seuls reptiles à l’époque avec une fosse floculaire relativement grande – une partie du cerveau impliquée dans la coordination des mouvements des yeux, de la tête et du cou.

L’anatomie de leurs oreilles internes est également très similaire et ressemble à celle des oiseaux et des primates qui se déplacent dans un environnement 3D complexe et ont besoin de détecter avec précision leur position, explique Ezcurra. On pensait que des caractéristiques comme celles-ci avaient évolué au fur et à mesure que les ptérosaures prenaient l’air, mais il est maintenant clair qu’elles devaient être présentes dans l’ancêtre commun des lagerpétides et des ptérosaures.

Les lagerpetids avaient également des griffes incurvées sur leurs membres antérieurs qui auraient pu être utilisées pour l’escalade. Cela suggère que cet ancêtre commun était un grimpeur agile, mais il n’y a aucun moyen d’en être sûr, dit Ezcurra.

Référence du journal: La nature, DOI: 10.1038 / s41586-020-3011-4

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