Par Adam Vaughan

Chêne commun en automne

Chêne commun (Quercus robur) en automne

Anne Gilbert / Alamy

Les feuilles des arbres peuvent tomber plus tôt en automne en raison du changement climatique, plutôt que plus tard, comme on le pensait auparavant. Les résultats suggèrent que les forêts emmagasineront beaucoup moins de carbone que prévu à mesure que les températures augmenteront, et que la chute précoce des feuilles pourrait avoir des effets d’entraînement sur les insectes et d’autres espèces.

Constantin Zohner de l’ETH Zurich en Suisse et ses collègues ont examiné les données d’automne sur la chute des feuilles de 1948 à 2015 pour six espèces d’arbres tempérés, dont le chêne commun (Quercus robur), sur près de 4000 sites en Europe centrale. Ils ont ensuite mené deux expériences pour voir quel rôle jouent le CO2 et la lumière du soleil dans le moment de la chute des feuilles. Le premier comparait les arbres dans des chambres proches des niveaux de CO2 atmosphérique actuels avec ceux qui en avaient le double, tandis que le second testait l’impact de l’ombre.

En rassemblant les résultats, ils ont modélisé ce qui se passerait d’ici 2100 si les émissions de carbone de l’humanité restaient élevées. Au lieu de l’attente établie selon laquelle des automnes plus chauds entraîneront une saison de croissance plus longue, la chute des feuilles se produisant environ 2 à 3 semaines plus tard qu’aujourd’hui, l’équipe de Zohner a constaté que cela se produirait probablement 3 à 6 jours plus tôt que maintenant. «La principale constatation est cette énorme différence avec le moment de l’automne par rapport aux modèles précédents», déclare Zohner.

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Les expériences de l’équipe et le record de 67 ans sur les arbres suggèrent que des niveaux de CO2, des températures ou des niveaux de lumière plus élevés poussent les feuilles à être plus productives au printemps et en été, accélérant leur disparition en automne. «Nous pensons que les plantes semblent avoir cette limite interne à leur productivité», déclare Zohner. Bien que l’étude se soit penchée sur les arbres européens, il pense que les résultats seront également valables pour les arbres tempérés d’Amérique du Nord et d’Asie.

Si cela s’avère juste, ce renversement a de grandes ramifications mondiales au-delà du moment où les touristes affluent pour voir la chute des feuilles et pour les phénologues qui étudient les interactions entre les arbres et les animaux et d’autres plantes. Zohner calcule que le passage d’un retard à une avance de la chute des feuilles équivaut à environ 1 gigatonne de carbone en moins stocké dans le monde chaque année par les forêts tempérées, soit environ un dixième de ce que l’humanité émet chaque année. «C’est un nombre assez énorme», dit-il.

Référence du journal: Science, DOI: 10.1126 / science.abd8911

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