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Le premier cas de réinfection par coronavirus laisse de grandes questions sans réponse

Par Jessica Hamzelou

Les navetteurs à Hong Kong

Les banlieusards portant des masques à Hong Kong

Lam Yik / Bloomberg via Getty Images

Un homme de 33 ans en bonne santé est la première personne confirmée avoir attrapé le coronavirus à deux reprises, selon une recherche non publiée de l’Université de Hong Kong. Au fur et à mesure que les détails de l’affaire émergent, les chercheurs affirment que nous ne savons pas encore grand chose.

«Il y a eu des rapports anecdotiques de personnes réinfectées», explique Charlotte Houldcroft de l’Université de Cambridge, qui n’a pas été impliquée dans le travail. « Mais c’est la première fois qu’il existe de bonnes données immunologiques sur l’individu. »

Selon un communiqué de presse et des pages d’un article scientifique non encore publié qui ont circulé sur les réseaux sociaux, l’homme est devenu malade pour la première fois à Hong Kong en mars. Ses symptômes étaient légers et incluaient de la fièvre, des maux de gorge et de la toux. Un test a confirmé qu’il avait le covid-19 le 26 mars.

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En août, l’homme a voyagé d’Espagne à Hong Kong via le Royaume-Uni. À son arrivée à Hong Kong le 15 août, il a de nouveau été testé positif pour le coronavirus, bien qu’il ne présente aucun symptôme.

Dans les deux cas, des échantillons viraux prélevés sur l’homme ont été séquencés pour étudier le génome du virus. Une comparaison des deux échantillons a révélé qu’ils semblent appartenir à des lignées différentes – bien que les deux soient dérivés d’un ancêtre commun récent, ils présentent plusieurs différences génétiques.

«Nous aurions pu nous attendre à cela, étant donné ce que nous savons sur la manière dont l’immunité diminue», déclare Stephen Griffin de l’Université de Leeds, au Royaume-Uni. Les travaux proviennent d’un groupe de recherche réputé, et les différences génétiques et le décalage temporel entre les deux infections virales suggèrent qu’elles étaient vraiment séparées, dit-il. « Je serais surpris qu’il s’agisse d’une erreur, mais vous ne pouvez être absolument certain tant que les données n’ont pas été correctement examinées. »

Les chercheurs ne savent pas encore à quel point la réinfection pourrait être courante – si l’immunité dure des mois, nous ne nous attendons à voir des cas de réinfection que quelque temps après le début de la pandémie. On ne sait pas non plus si l’homme ou toute personne réinfectée est contagieuse pour les autres. «Si des personnes peuvent être infectées à nouveau, mais qu’elles n’ont aucun symptôme et qu’elles n’infectent personne d’autre, cela n’a pas vraiment d’importance», déclare Houldcroft.

Les résultats renforcent les avertissements selon lesquels les personnes infectées ne sont pas nécessairement immunisées contre le coronavirus, dit Griffin. « Tout simplement parce que vous l’avez eu une fois, ce qui représente encore une fraction relativement petite de la population, vous pourriez théoriquement le récupérer. »

Les deux lignées du virus ne seraient pas considérées comme des souches différentes, dit Houldcroft. Bien que les deux formes de virus présentent des différences génétiques, il n’est pas clair si elles varient dans leur comportement ou leur incidence sur les gens. «Nous ne savons pas si [the differences] sont importants pour la façon dont le corps les reconnaît immunologiquement ou comment le corps les combat », dit-elle. Plus de 100 lignées du coronavirus ont été identifiées à ce jour, mais nous ne savons pas encore s’il existe plus d’une souche.

Ce cas suggère que même les personnes qui se sont rétablies d’une infection à coronavirus devraient être envisagées pour la vaccination, si et quand un vaccin devient disponible, ont déclaré Kelvin Kai-Wang To à l’Université de Hong Kong et ses collègues, qui ont mené la recherche, dans un communiqué de presse. Les membres de l’équipe ont déclaré que les individus devraient également continuer à suivre les directives sur la limitation de la propagation du virus, telles que le port de masques et la distanciation sociale.

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