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Le risque de propagation du coronavirus aéroporté est sous-estimé, selon les chercheurs

Par Michael Le Page

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Les visiteurs du musée du Louvre récemment rouvert à Paris, France

Aurelien Meunier / Getty Images

Plus de 200 scientifiques ont appelé le monde à prendre plus de précautions contre la transmission aérienne du coronavirus. Bien que le virus soit connu pour se propager dans l’air via de grosses gouttelettes produites lorsque les gens toussent ou éternuent, ils disent qu’il peut également se propager par de plus petites gouttelettes appelées aérosols qui peuvent persister dans l’air. Prévenir cela signifie ventiler les bâtiments et éviter la surpopulation.

«Le lavage des mains et la distanciation sociale sont appropriés, mais, à notre avis, insuffisants pour assurer une protection contre les microgouttelettes respiratoires porteuses de virus libérées dans l’air par des personnes infectées», déclare une lettre écrite par Lidia Morawska à l’Université de technologie du Queensland en Australie. Il a été signé par 239 chercheurs.

La lettre appelle également les organismes internationaux tels que l’Organisation mondiale de la santé (OMS) à reconnaître la possibilité de ce type de propagation aéroportée et suggère des précautions contre elle.

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Morawska et d’autres ont fait des appels similaires ces derniers mois, mais il est particulièrement important de résoudre le problème maintenant que les gens dans de nombreux pays retournent sur les lieux de travail, dans les restaurants et les pubs, a déclaré le signataire Julian Tang à l’Université de Leicester au Royaume-Uni. L’amélioration de la ventilation réduira le risque, dit-il. « Vous ne pouvez pas compter sur des gens portant des masques. »

La lettre a été attaquée par certains chercheurs. «Je ne pense pas que les conclusions générales soient correctes», déclare Paul Hunter de l’Université d’East Anglia, au Royaume-Uni. « Ils sont potentiellement dommageables. »

Il dit que la lettre pourrait semer la confusion parmi le public et que prendre des mesures pour empêcher la propagation des aérosols pourrait donner aux gens un faux sentiment de sécurité, les rendant moins susceptibles de prendre d’autres mesures, comme se laver les mains.

L’OMS utilise le terme «propagation aéroportée» uniquement pour la transmission par des gouttelettes de moins de 5 micromètres de diamètre. Ceux-ci peuvent rester en altitude plus longtemps que les gouttelettes plus grosses produites par une personne infectée qui tousse ou éternue.

La position de l’OMS est qu’il n’ya un risque de propagation du coronavirus que par les aérosols lorsque des procédures médicales telles que l’intubation les produisent, mais de nombreux chercheurs pensent qu’il peut également se propager par les aérosols produits lorsque les gens parlent, rient ou chantent.

Cependant, peu de scientifiques pensent que les aérosols de coronavirus peuvent infecter quiconque loin de la source. « La lettre ne plaide pas pour une transmission à longue distance », déclare la signataire Catherine Noakes de l’Université de Leeds, au Royaume-Uni.

Les gens ne sont susceptibles d’être infectés de cette manière que s’ils sont assez proches d’une personne atteinte du coronavirus pendant assez longtemps pour respirer un grand nombre de particules virales, dit-elle. Cela est beaucoup plus probable dans les espaces mal ventilés où les particules s’accumulent.

Le principal point de discorde est la proportion de cas causés par la propagation des aérosols. «Je pense qu’il y a probablement une transmission aéroportée», explique Hunter. «La question est de savoir si cela est suffisamment important pour justifier des mesures de contrôle supplémentaires.»

Personne ne sait avec certitude, car il est difficile de dire comment les gens sont infectés. Il est généralement supposé que ce soit par le toucher ou par des gouttelettes plutôt que par des aérosols, explique Morawska.

Tang dit que l’OMS ne veut pas reconnaître ce type de transmission par voie aérienne, car la prévenir implique des mesures de contrôle plus coûteuses et perturbatrices – comme le personnel médical portant des masques N95 – que de nombreux pays auraient du mal à se permettre. Cependant, la lettre n’appelle aucun changement dans les pratiques hospitalières.

L’OMS a donné une réponse standard lorsqu’elle a été invitée à commenter la lettre: «Nous sommes au courant de l’article et examinons son contenu avec nos experts techniques.»

Référence de la revue: Maladies infectieuses cliniques, DOI: 10.1093 / cid / ciaa939

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