Un organe qui permet à certains oiseaux de détecter le mouvement de proies cachées en plongeant leur bec dans le sol était également présent chez les lève-tôt il y a 70 millions d’années, et est probablement apparu pour la première fois chez leurs ancêtres de dinosaures.

Des récepteurs sensoriels spéciaux à «contact à distance» appelés corpuscules Herbst, qui se trouvent dans des fosses densément remplies à l’extrémité du bec, aident les oiseaux à détecter le mouvement des vers dans le sol ou des petits poissons dans l’eau – même à plusieurs centimètres du bec de l’oiseau. Cela donne effectivement aux oiseaux un «sixième sens», selon Carla du Toit de l’Université du Cap en Afrique du Sud et ses collègues.

Pour déterminer quand le sixième sens a évolué, du Toit et ses collègues ont étudié le bec de centaines d’oiseaux modernes et anciens, y compris quatre espèces de lithornithides, un groupe d’oiseaux éteint qui vivait aux côtés de dinosaures pendant la période du Crétacé.

Les lithornithides appartiennent à l’un des deux principaux types d’oiseaux vivants aujourd’hui – les paléognathes, qui comprennent les kiwis, les autruches et les émeus. L’autre grand groupe est celui des néognathes.

En examinant des spécimens d’oiseaux modernes, les chercheurs ont identifié des schémas de piqûres distincts dans le bec associés aux corpuscules de Herbst, explique du Toit. L’équipe a ensuite trouvé ces mêmes motifs dans les becs fossiles de lithornithides, ce qui suggère que les lithornithides avaient les mêmes capacités sensorielles et étaient des oiseaux en quête de sonde.

La découverte a du sens, car les corpuscules de Herbst se trouvent à la fois dans les paléognathes comme les kiwis et dans les néognathes comme les ibis. Les deux groupes se sont séparés il y a plus de 70 millions d’années, ce qui suggérerait que les corpuscules Herbst ont évolué dans l’ancêtre commun des deux groupes d’oiseaux.

En fait, les structures sensorielles pourraient avoir évolué chez les dinosaures, dit du Toit. Une caractéristique du «sixième sens» aurait pu aider les théropodes carnivores tels que Neovenator trouver des proies en sondant leur museau dans la boue ou l’eau trouble, dit-elle.

Les chercheurs espèrent à l’avenir vérifier si des piqûres étaient présentes dans le bec d’un autre ancien groupe de reptiles ailés – les ptérosaures. S’ils y sont présents, cela pourrait suggérer que les organes sensoriels ont évolué plus tôt encore, avant même que les dinosaures aient évolué. Cependant, la mauvaise qualité de la plupart des fossiles rendra ces analyses difficiles, dit du Troit.