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Le traitement au plasma de convalescence pour le covid-19 a été survendu aux États-Unis

Par Jessica Hamzelou

Commissaire de la FDA Stephen Hahn

Le commissaire de la FDA, Stephen Hahn, s’exprimant lors d’une conférence de presse à la Maison Blanche le 23 août. Il a ensuite clarifié ses propos dans un tweet

SAUL LOEB / AFP via Getty Images

Le plasma sanguin donné par des personnes qui se sont rétablies du covid-19 sera utilisé comme traitement de l’infection aux États-Unis. La Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis a accordé une autorisation d’utilisation d’urgence pour le traitement le 23 août, mais les preuves de son efficacité font défaut.

On sait que le plasma de convalescence a été utilisé pour traiter la grippe pandémique en 1918. Il consiste à prélever du plasma sanguin – le composant liquide jaune du sang débarrassé de ses cellules sanguines – de personnes qui se sont rétablies d’une maladie. Le plasma peut contenir des anticorps générés par le système immunitaire pour combattre ou prévenir une infection future, bien que les niveaux d’anticorps varient d’un donneur à l’autre.

Le traitement semble fonctionner pour certaines infections, comme la diphtérie, mais les recherches ont été inégales et il y a eu un manque d’essais randomisés contrôlés par placebo, explique Lise Estcourt de l’Université d’Oxford. Plus récemment, le traitement s’est avéré inefficace pour Ebola.

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Plusieurs études sont en cours pour tester le plasma convalescent pour le covid-19. La plus importante a été gérée par la Mayo Clinic aux États-Unis – environ 71 000 personnes ont été traitées dans 2 780 hôpitaux au cours des cinq derniers mois dans le cadre d’un programme qui permet d’accéder à des thérapies expérimentales.

Sur la base des données collectées auprès d’environ 35000 de ces personnes, les chercheurs à l’origine du projet ont découvert que les personnes traitées avec du plasma contenant des niveaux d’anticorps plus élevés et celles traitées plus tôt au cours de leur maladie semblent moins susceptibles de mourir dans un délai de sept ou 30 ans. fenêtre de jour.

Mais comme l’étude n’a pas été randomisée et qu’aucun des participants n’a reçu de placebo, il est impossible de tirer des conclusions définitives à partir des données. On ne sait pas si un autre facteur aurait pu améliorer les taux de survie chez certaines personnes. Le traitement et la survie du covid-19 se sont améliorés avec le temps, par exemple.

«Nous ne sommes toujours pas certains de son efficacité», déclare Estcourt, qui fait partie d’une équipe qui mène un essai clinique sur le plasma de convalescence au Royaume-Uni.

Le manque de preuves a conduit plusieurs scientifiques et médecins de haut niveau – y compris de hauts responsables américains de la santé Francis Collins et Anthony Fauci, selon des rapports de Le New York Times – mettre en garde contre l’autorisation de la FDA.

Malgré ces avertissements, l’autorisation d’utilisation d’urgence a été annoncée le 23 août lors d’un point de presse à la Maison Blanche par le président américain Donald Trump et Stephen Hahn, le chef de la FDA. Au cours du briefing, Hahn a déclaré que, pour les personnes les plus malades recevant le traitement optimal, « [for] 100 personnes atteintes de covid-19, 35 auraient été sauvées grâce à l’administration de plasma de convalescence ».

Mais cette statistique n’est pas étayée par des données, affirment les chercheurs contactés par Nouveau scientifique. «Cela n’a pas été utile [for Hahn] pour le formuler ainsi », dit Estcourt. Le mémorandum de la FDA détaillant l’autorisation fait référence à l’étude de la Mayo Clinic. Dans cet article, qui n’a pas encore fait l’objet d’un examen par les pairs, les auteurs décrivent un risque relatif de décès de 35% plus faible chez les individus recevant du plasma avec des niveaux élevés d’anticorps par rapport à ceux recevant des perfusions à faible taux, sur une période de sept jours.

Mais ce chiffre représente une différence dans le risque relatif de décès, pas le risque absolu. Dans ce cas, la réduction de 35% représente une différence entre 13,7% et 8,9% de risque absolu. Il n’existe aucune preuve publiée pour étayer l’affirmation selon laquelle le plasma de convalescence peut réduire le risque de décès de 35%. «D’après ce que j’ai vu, les gens ont dit que c’était plus 3,5%», déclare Stephen Griffin de l’Université de Leeds, au Royaume-Uni.

Les informations présentées par Hahn étaient clairement erronées, dit Ashish Jha au Harvard T.H. École de santé publique Chan. « C’est vraiment assez dérangeant. »

La FDA n’a pas répondu Nouveau scientifiqueDemande de commentaire de Hahn, mais Hahn a depuis tweeté pour clarifier ses propos. «Ce que j’aurais dû mieux dire, c’est que les données montrent une réduction relative du risque et non une réduction absolue du risque», a-t-il déclaré.

Accélérer l’utilisation d’une thérapie sans preuves à l’appui de son utilisation pourrait «gaspiller une opportunité» pour développer un traitement potentiellement utile, dit Griffin. Des recherches plus poussées pourraient révéler, par exemple, que le plasma de convalescence ne fonctionne que pour certaines personnes, à certains stades de la maladie, et uniquement à partir d’une proportion de donneurs, dit-il. «Cela pourrait être très prometteur, mais si nous nous précipitons, nous ne pourrons pas le donner de manière appropriée», dit-il. «Ou cela pourrait ne pas fonctionner réellement.»

L’autorisation de l’hydroxychloroquine par la FDA était basée sur des résultats de recherche similaires, dit Griffin. Le médicament, qui avait été régulièrement vanté par Trump, a reçu une autorisation d’utilisation d’urgence pour le covid-19 le 28 mars. Mais après des preuves de plus en plus nombreuses que le traitement n’était pas efficace et pouvait avoir des effets secondaires graves, l’autorisation a été révoquée le 15 juin.

Autoriser l’utilisation de la thérapie pourrait également saboter les efforts de recherche, du moins aux États-Unis, prévient Jha. «Vous pouvez vous retrouver avec une situation dans laquelle les gens disent:« Je préférerais sauter l’essai et suivre la thérapie directement », dit-il.

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