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L’eau de fonte pourrait fracturer les plateaux de glace de l’Antarctique et accélérer l’élévation du niveau de la mer

Par Adam Vaughan

plateau de glace

La banquise de Ross en Antarctique

Shutterstock / Dale Lorna Jacobsen

Près des deux tiers des plates-formes de glace essentielles pour arrêter l’effondrement des calottes glaciaires de l’Antarctique risquent de se fracturer par l’eau, selon une analyse qui met en garde contre les «conséquences majeures» de l’élévation du niveau de la mer en raison de la vulnérabilité.

La plus grande partie de la glace du continent est retenue de l’océan par des languettes flottantes, appelées plates-formes de glace. Celles-ci fondent par le bas en raison du réchauffement des océans, mais les scientifiques s’efforcent également de mieux comprendre comment l’eau de fonte sur le dessus des étagères les affecte.

Il a été suggéré que l’effondrement de la plate-forme de glace Larsen B en 2002 était en partie dû à des étangs d’eau de fonte inondant et en expansion des fractures de surface dans la glace, dans un processus connu sous le nom d’hydrofracturation. Le changement climatique devrait augmenter ces eaux de fonte.

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Maintenant, une équipe américaine et européenne a identifié les endroits où l’eau de fonte peut affaiblir les plateaux, accélérant potentiellement l’effondrement des calottes glaciaires et l’élévation du niveau de la mer. Ching-Yao Lai de l’Université Columbia à New York et ses collègues ont constaté que 60% des plates-formes de glace contreforts sont vulnérables à l’hydrofracture si elles sont remplies d’eau.

Ils sont arrivés à la figure en entraînant un réseau de neurones à identifier les fractures à partir d’images satellites du continent, une tâche trop longue pour les gens. Les résultats concordaient étroitement avec un modèle prédisant où se trouveraient les fractures. Des calculs des contraintes et des forces de la glace ont ensuite été effectués pour estimer quelles fractures deviendraient instables si elles étaient remplies d’eau.

«Toutes les parties des plates-formes de glace ne sont pas créées de la même manière: certaines sont contreforts, d’autres non. Ce n’est pas seulement qu’il y a de l’eau de fonte, mais elle se retrouve dans ces endroits vulnérables », explique Jonathan Kingslake de l’université de Columbia, qui a travaillé sur l’étude.

Avant cette recherche, nous ne pouvions pas dire quel effet une fonte supplémentaire en Antarctique aurait sur les plates-formes de glace, déclare Alex Brisbourne du British Antarctic Survey. Il déclare: «60% est une proportion importante qui est menacée par un climat plus chaud.»

Brisbourne note que l’étude fait des hypothèses qui peuvent ne pas refléter la réalité – comme l’eau s’écoulant rapidement dans les fractures même si certaines peuvent s’écouler lentement, recongeler et stabiliser les fractures – mais il dit que de telles limitations ne changeront probablement pas les résultats globaux.

Référence du journal: La nature, DOI: 10.1038 / s41586-020-2627-8

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