Par Michael Le Page

rat de la ville

Rat sur rue pavée de la ville

EyeEm / Alamy

Nous changeons le monde d’une manière qui favorise les animaux tels que les chauves-souris – la source du nouveau coronavirus – qui sont porteurs de plus de maladies. Telle est la conclusion d’une analyse portant sur les changements qui se produisent dans les écosystèmes à mesure que les gens s’y installent.

«Certaines espèces se portent mieux et elles sont de manière disproportionnée celles qui transmettent des maladies aux humains», déclare Rory Gibb de l’University College London.

Son équipe a profité d’un projet mondial sur la manière dont les écosystèmes changent dans les zones perturbées, telles que les terres défrichées pour l’agriculture, par rapport aux zones non perturbées à proximité. Près de 7 000 études de ce type ont désormais été réalisées dans le monde.

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Les chercheurs ont combiné ces résultats avec des données sur les maladies véhiculées par les animaux et si ces maladies peuvent infecter les humains. Ils ont constaté que les petits animaux à vie rapide tels que les rongeurs, les oiseaux chanteurs et les chauves-souris ont tendance à devenir plus abondants dans les zones où les gens ont emménagé – et que ces animaux sont plus porteurs de maladies que les espèces plus grandes et plus longues qui ont décliné ou disparu.

On ne sait pas pourquoi ils hébergent plus de maladies. Une idée est que les animaux à vie rapide investissent davantage dans la reproduction au détriment de leurs défenses immunitaires, ce qui les rend plus vulnérables aux agents pathogènes, dit Gibb.

La découverte suggère que la façon dont nous modifions les paysages augmente le risque de maladies qui sautent aux espèces. Cependant, ce risque dépend également d’autres facteurs tels que la probabilité que les gens soient exposés et leur vulnérabilité à une maladie particulière, dit Gibb, que l’étude n’a pas examinée.

Une implication est que le risque de maladie pourrait être réduit si les écosystèmes sont restaurés, par exemple, en réintroduisant des prédateurs perdus. «La façon dont nous gérons les paysages est importante», déclare Gibb.

Par exemple, la schistosomiase est causée par un parasite propagé par les escargots. La réintroduction d’une crevette de rivière qui se nourrit d’escargots a réduit son incidence au Sénégal.

Toutes les maladies animales qui peuvent infecter les gens n’ont pas un potentiel pandémique, comme les coronavirus. Beaucoup, comme la maladie de Lyme, sont causées par des agents pathogènes qui peuvent infecter les gens mais qui ne se propagent généralement pas d’une personne à l’autre.

Référence du journal: La nature, DOI: 10.1038 / s41586-020-2562-8

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