Par Ibrahim Sawal

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Un grand dauphin dans les Caraïbes

David Fleetham / Alamy

Les dauphins semblent ajuster leur fréquence cardiaque lorsqu’ils plongent pour éviter le mal de décompression, également connu sous le nom de virages, qui est causé par des changements soudains de pression.

Les plongeurs humains doivent éviter de refaire surface trop rapidement car la baisse de pression peut forcer des bulles d’azote dans leurs voies respiratoires et provoquer des douleurs articulaires, voire une paralysie.

On pensait que les mammifères marins tels que les dauphins n’avaient pas ce problème, dit Andreas Fahlman de la Fondation océanographique de Valence, en Espagne, mais les chercheurs ont récemment réévalué cette idée.

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Pour le tester, Fahlman et ses collègues ont entraîné des grands dauphins captifs à faire des plongées courtes ou longues sur commande. Ils ont mesuré les fréquences cardiaques des animaux par électrocardiographie et ont constaté qu’ils ralentissaient leur cœur juste avant de plonger sous l’eau.

Lors de la préparation d’une longue plongée, les dauphins ont réduit leur fréquence cardiaque plus rapidement et à un rythme plus faible que lorsqu’ils étaient sur le point de faire une plongée plus courte. Cela économise plus d’oxygène et réduit les accidents de décompression en limitant l’apport en azote.

Fahlman dit qu’il s’agit probablement d’une réponse consciente plutôt qu’automatique: les dauphins contrôlent leur fréquence cardiaque en dégonflant une partie de leurs poumons pour laisser le sang ou l’air circuler vers les zones sous pression. «Ils contrôlent la quantité de sang envoyée aux poumons et leur emplacement dans les poumons pour éviter l’absorption d’azote», dit-il. «Ils peuvent fondamentalement monter et descendre de la pédale d’accélérateur quand ils le souhaitent.»

Le stress causé par les bruits comme le sonar ou les machines utilisées pour l’exploration pétrolière peut interférer avec ce contrôle conscient de la fréquence cardiaque, dit Fahlman, augmentant éventuellement les chances d’un dauphin de franchir les virages. En apprenant davantage sur la physiologie des dauphins, nous pourrons peut-être trouver des moyens d’atténuer ces problèmes, dit-il.

Référence du journal: Frontières en physiologie, DOI: 10.3389 / fphys.2020.604018

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