Par Leah Crane

Surface martienne

La surface de Mars perd de l’eau dans l’espace

NASA / Goddard

Les tempêtes de poussière ont peut-être joué un rôle important en faisant de Mars le monde aride qu’il est aujourd’hui. Ils ont été capturés en train de soulever de l’eau dans la haute atmosphère de la planète, où elle se décompose et s’échappe dans l’espace.

Les scientifiques savent depuis longtemps que Mars perd constamment de l’eau, mais ils pensaient que c’était en grande partie à cause d’un processus lent et régulier qui brise les molécules d’eau dans les couches inférieures de l’atmosphère. Désormais, les données de l’orbiteur MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA ont révélé pour la première fois de l’eau dans la couche supérieure de l’atmosphère, indiquant un processus plus efficace qui pourrait rejeter encore plus d’eau de la planète.

Shane Stone de l’Université de l’Arizona et ses collègues ont analysé les données MAVEN et ont trouvé un modèle saisonnier – la haute atmosphère contenait le plus d’eau lorsque Mars était le plus proche du soleil ou lorsqu’il y avait une tempête de poussière majeure. Le réchauffement atmosphérique causé par ces événements permet à l’eau de flotter plus haut dans l’air martien.

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Lire la suite: Mars a peut-être eu des sources chaudes il y a des millions d’années

Dans la haute atmosphère, l’eau doit être rapidement décomposée par des particules énergétiques. L’hydrogène et l’oxygène qui en résultent flottent alors dans l’espace. Cela se produit 10 fois plus rapidement que les processus connus qui se produisent dans la basse atmosphère, dit Stone. Les chercheurs ont calculé qu’au cours du dernier milliard d’années, la haute atmosphère de Mars a peut-être laissé échapper suffisamment d’eau pour recouvrir la surface de la planète d’une couche liquide de 61 centimètres de profondeur.

Cela ne suffit pas pour expliquer complètement pourquoi Mars est tellement plus sèche maintenant qu’elle ne l’était il y a des milliards d’années, mais cela nous rapproche un peu plus. «Mars a dû perdre l’équivalent d’un océan mondial de dizaines à des centaines de mètres de profondeur au cours de toute son histoire», déclare Stone. «Sans ces processus d’évacuation, nous aurions une planète plus chaude et plus humide à côté de nous.»

Référence du journal: Science, DOI: 10.1126 / science.aba5229

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