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Nous avons peut-être vu une énorme explosion dans la plus ancienne galaxie de l’univers

Par Jonathan O’Callaghan

GN-z11

L’ancienne galaxie GN-z11 vue par le télescope spatial Hubble

NASA, ESA et P. Oesch (Université de Yale)

Une explosion de rayonnement de haute énergie peut avoir été repérée en provenance d’une galaxie dans l’univers lointain. S’il est confirmé, il s’agirait du plus ancien sursaut gamma connu, survenu environ 400 millions d’années après le big bang.

Linhua Jiang de l’Université de Pékin à Pékin, en Chine, et ses collègues utilisaient l’observatoire Keck à Hawaï pour étudier la galaxie la plus faible et la plus ancienne connue de l’univers, GN-z11, quand ils ont vu la galaxie sembler devenir des centaines de fois plus brillante pour seulement moins de 3 minutes.

Les chercheurs pensent que cela aurait pu être un sursaut gamma, un type d’événement extrêmement lumineux qui a été observé dans d’autres galaxies et qui se produirait lorsque certaines étoiles géantes explosent dans une supernova.

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Nous voyons GN-z11 tel qu’il était il y a 13,4 milliards d’années, ce qui signifie que c’était l’une des premières galaxies à se former après le big bang. Cependant, il est en fait situé à environ 32 milliards d’années-lumière de la Terre en raison de l’expansion de l’univers. Cette expansion a également allongé la durée de l’événement que Jiang et ses collègues ont vu, qui n’aurait probablement duré que 20 secondes environ.

Auparavant, le sursaut gamma connu le plus éloigné se produisait environ 100 millions d’années plus tard, environ 500 millions d’années après le big bang, ce qui ferait de l’événement de GN-z11 le plus ancien encore repéré, suggérant que les galaxies du premier univers étaient plus actives que prévu.

C’est parce que les sursauts gamma devraient être extrêmement rares, dit Jiang. «La probabilité de détecter un sursaut gamma [in a particular galaxy] est proche de zéro », dit-il. «Si vous avez observé une galaxie pendant un million d’années, vous trouverez probablement [only] quelques sursauts gamma. C’est pourquoi c’est si surprenant. »

Ce qui n’est pas clair, c’est si un signal indésirable provenant d’un satellite ou quelque chose de notre système solaire comme un astéroïde aurait pu être la cause de l’événement. Bien que cela soit peu probable, Jiang dit qu’il n’y aura aucun moyen de le savoir avec certitude, étant donné que l’événement est passé.

Cependant, la luminosité et la durée de l’événement indiquent un sursaut gamma et il est possible d’en trouver davantage à cette époque. «Soit nous avons eu beaucoup de chance, soit le taux de sursaut gamma est plus élevé que ce à quoi nous nous attendions», dit Jiang.

Référence du journal: Astronomie de la nature, DOI: 10.1038 / s41550-020-01275-y

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