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Pourquoi les décès de coronavirus américains diminuent-ils alors que les cas de covid-19 montent en flèche?

Par Michael Le Page

Les gens dînent devant un bar à New York

Les gens aiment dîner en plein air dans un bar alors que les restrictions se relâchent à New York

Jeenah Moon / REUTERS

Les décès de coronavirus sont en baisse aux États-Unis, même si les cas montent en flèche. Au Royaume-Uni, une proportion plus faible de personnes hospitalisées avec Covid-19 meurent. Cela a conduit à suggérer que le risque de mourir si vous êtes infecté par le virus diminue, mais la vérité peut être plus compliquée.

«À ce stade, je ne pense pas que nous ayons des preuves concluantes que le taux de mortalité diminue», explique Tessa Bold à l’Université de Stockholm en Suède.

Après avoir atteint environ 20 000 en mai, le nombre de cas confirmés quotidiennement aux États-Unis a commencé à augmenter en juin et a maintenant dépassé 60 000. Cependant, le nombre de décès aux États-Unis rapportés comme étant dus à Covid-19 est passé de plus de 3000 par jour à la mi-avril à bien moins de 1000.

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Il y a plusieurs explications possibles à cela. Pour commencer, cela pourrait être le résultat de meilleurs traitements, y compris l’utilisation de la dexaméthasone stéroïde.

Une autre raison pour laquelle les décès ne suivent pas le nombre de cas aux États-Unis pourrait être le décalage entre les personnes testées positives pour le coronavirus et les mourants. Ceux qui meurent le font généralement environ deux semaines après avoir développé des symptômes et leur décès n’est généralement pas signalé avant une semaine. Des tests plus répandus, qui ne se limitent plus à ceux qui présentent des symptômes graves, pourraient signifier que les cas de coronavirus sont détectés encore plus tôt, ce qui augmente ce décalage.

Il se pourrait également que la plupart des nouveaux cas concernent des personnes plus jeunes, dont le risque de mourir du virus est beaucoup plus faible. L’âge médian des personnes testées positives aux États-Unis est en baisse, ce qui suggère que si les personnes âgées continuent de s’abriter et d’éviter l’infection, les jeunes sont infectés lorsqu’ils retournent au travail et se socialisent.

« Alors que ce groupe commence à se mêler à des parents plus âgés, nous pouvons voir une augmentation du nombre de cas pour les personnes âgées », explique Richard Grewelle à l’Université de Stanford en Californie.

De nombreux échanges auront eu lieu au cours du week-end de la fête de l’Indépendance, ce qui pourrait entraîner une flambée des décès fin juillet, dit-il. « Nous verrons si ma prédiction est vraie. »

La situation en Angleterre indique une tendance similaire au Royaume-Uni. Une analyse des données du gouvernement par Jason Oke à l’Université d’Oxford et ses collègues suggère qu’il y a eu une baisse régulière et abrupte de la proportion de personnes hospitalisées pour la mort de Covid-19. « C’est encourageant », déclare Oke. «Nous nous améliorons dans le traitement de ce problème ou cela devient moins grave.»

Mais il pourrait y avoir d’autres explications, prévient-il. Cela pourrait simplement être un artefact des données en raison du fait que les survivants restent à l’hôpital plus longtemps. Une autre possibilité est que les hôpitaux admettent des cas moins graves maintenant qu’ils ont les ressources.

Pour savoir avec certitude si les chances de mourir diminuent, nous avons vraiment besoin de savoir combien de personnes infectées succombent et si cela change – c’est-à-dire si le taux de mortalité par infection (IFR) diminue.

Selon les premières estimations, l’IFR dans les populations se situait entre 0,6 et 1%. Certains pensaient que cela se révélerait être une surestimation, mais les estimations récentes sont similaires. Une analyse statistique de Grewelle et de son collègue Giulio De Leo, par exemple, suggère que l’IFR mondial est jusqu’à présent de 1%.

L’équipe de Bold a estimé les IFR pour différents pays du monde sur la base des taux de mortalité en France, et a également obtenu des chiffres relativement élevés. Par exemple, le Brésil, l’un des pays les plus durement touchés au monde, devrait avoir un IFR d’environ 0,4% compte tenu de l’âge de ses habitants et de leur état de santé général. Cependant, l’ajustement pour la qualité des soins de santé pousse l’IFR prévu à 0,8%.

Cela correspond à la recherche de Fernando Barros à l’Université catholique de Pelotas au Brésil. Il a essayé de mesurer directement l’IFR du pays en effectuant des tests d’anticorps sur plus de 25 000 personnes. Son équipe le fixe à 1%.

Jusqu’à présent, cependant, il n’y a aucune estimation de la façon dont les IFR évoluent au fil du temps. «Nous n’avons qu’une seule estimation, et pas deux ou plusieurs points dans le temps, nous ne sommes donc pas en mesure d’étudier les tendances», explique Barros.

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