Par Adam Vaughan

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Roger Penrose, Reinhard Genzel et Andrea Ghez

Ill. Niklas Elmehed. © Nobel Media.

Les découvertes sur les trous noirs ont remporté le prix Nobel de physique de cette année, le prix étant réparti entre trois personnes. Une moitié a été attribuée à Roger Penrose et l’autre moitié à Reinhard Genzel et Andrea Ghez.

Penrose, de l’Université d’Oxford, a été reconnu pour ses recherches théoriques sur la façon dont les étoiles s’effondrent pour former des trous noirs. Genzel, à l’Institut Max Planck de physique extraterrestre à Garching, en Allemagne et à Ghez, à l’Université de Californie à Los Angeles, a remporté pour leur étude du Sagittaire A *, l’objet dense au centre de la galaxie de la Voie lactée que l’on croit maintenant être un trou noir supermassif.

Ghez a déclaré que sa découverte en 2000 de «l’objet compact supermassif» avait suscité à la fois le doute et l’excitation. «Vous devez vous prouver que vous voyez vraiment ce que vous pensez voir», a-t-elle déclaré aujourd’hui lors d’une conférence de presse à l’Académie royale des sciences de Suède.

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Elle n’est que la quatrième femme à recevoir le prix, les lauréates précédentes étant Marie Curie en 1903. «J’espère pouvoir inspirer d’autres jeunes femmes dans le domaine», a-t-elle déclaré. Interrogée sur son message à une époque où l’importance de la science était mise en doute aux États-Unis, elle a répondu que «la science est si importante». Elle a ajouté qu’elle était plus passionnée que jamais par le côté enseignant de son travail.

L’existence de trous noirs a été suggérée par la théorie de la relativité générale d’Albert Einstein, mais les calculs mathématiques de Penrose sur la formation des trous noirs en 1965 ont confirmé l’idée, a déclaré David Haviland, président du comité Nobel, lors de la conférence de presse. «Il a jeté les bases théoriques pour dire oui, ces objets existent, vous pouvez trouver ces objets si vous sortez les chercher.»

Ghez et Genzel ont ensuite prouvé que de tels objets existent, en surveillant trois étoiles autour du Sagittaire A *, qu’ils ne pouvaient pas voir directement. Le travail a nécessité des années d’observations et a contribué aux efforts continus pour prendre une photo du trou noir au centre de notre galaxie.

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