Actualite

Que sont les lymphocytes T et pourquoi sont-ils devenus un football politique?

Par Clare Wilson

Cellule T

Micrographie électronique à balayage d’une cellule T humaine

NIH / Institut national des allergies et des maladies infectieuses

Tout au long de la pandémie de coronavirus, il y a eu de féroces débats sur la science – quand verrouiller, si les masques faciaux aident et si les enfants sont moins vulnérables, par exemple. La dernière ligne est de savoir si nous avons ignoré une partie cruciale de notre réponse immunitaire au virus: les cellules T.

Cela est important parce que si les gens sont plus immunisés contre le virus que nous ne le pensions, nous pourrions peut-être abandonner certaines contre-mesures covid-19. C’était le cas du nouveau conseiller du président américain Donald Trump sur le covid-19, Scott Atlas à l’université de Stanford en Californie. Il a également été défendu par d’autres qui s’opposent aux verrouillages. Y a-t-il du vrai dans l’idée?

Le système immunitaire a deux bras principaux pour lutter contre les agents pathogènes tels que le coronavirus. Celui dont nous entendons le plus parler est constitué d’anticorps, de petites molécules capables de reconnaître des agents pathogènes spécifiques et de les cibler en vue de leur destruction.

Publicité

Les anticorps contre le coronavirus peuvent être mesurés dans le sang et des enquêtes ont donc rapidement commencé à évaluer la proportion de personnes qui en sont atteintes. Mais même dans les régions durement touchées par la pandémie, les niveaux d’anticorps ne sont pas assez élevés pour conférer une immunité collective, ce qui se produit lorsque suffisamment de personnes sont immunisées contre le virus pour qu’il ne puisse plus se propager facilement.

Les chercheurs ont estimé que 65% d’une population devrait être immunisée pour obtenir l’immunité collective, en fonction de la contagion du virus. À Londres, les taux d’anticorps étaient d’environ 10% entre le 26 avril et le 9 août. Pour l’Angleterre dans son ensemble, comme pour de nombreux pays européens, il est à un chiffre.

Ces niveaux sont largement considérés comme indiquant combien de personnes ont été infectées par le coronavirus. Mais l’image est plus complexe que cela en raison du deuxième bras de notre système immunitaire, les cellules T. Les anticorps sont parfois considérés comme plus importants car ils peuvent empêcher les virus de pénétrer dans l’organisme. Mais une fois que les virus arrivent à l’intérieur, seuls les lymphocytes T peuvent tuer les cellules infectées.

Il faut quelques jours pour obtenir les résultats des tests d’activité des lymphocytes T contre le coronavirus, contre aussi peu que 90 minutes pour les tests d’anticorps, mais quelques groupes ont effectué des tests à petite échelle. Ils ont trouvé des lymphocytes T qui réagissent au coronavirus chez 10 à 50% des personnes testées.

Cela ne signifie pas nécessairement que jusqu’à la moitié de la population est immunisée contre la covid-19, déclare Alessandro Sette de l’Institut La Jolla pour l’immunologie en Californie. Certaines de ces études, dont une de Sette et de ses collègues, ont examiné les dons de sang donnés avant la pandémie actuelle, pour tester l’immunité préexistante au coronavirus. D’autres ont examiné des échantillons de personnes atteintes de covid-19.

L’explication la plus probable est que les échantillons de sang pré-pandémique qui ont été testés positifs provenaient de personnes qui avaient déjà attrapé des coronavirus plus bénins, tels que ceux qui causent le rhume, et que leurs cellules T réagissent à celui qui cause le covid-19. Il est probable, bien que nullement certain, que ces personnes tombent moins malades avec le covid-19, mais elles pourraient toujours être infectées – et le transmettre à d’autres, dit Sette.

Cependant, une étude suédoise qui a testé environ 200 personnes, dont certaines connues pour avoir eu le covid-19 et les membres de leur famille, a révélé que ceux qui avaient été les plus malades avec le covid-19 avaient plus d’activité des cellules T. Cela suggère qu’il était dirigé contre le coronavirus actuel, et non contre les anciens, explique Marcus Buggert de l’Institut Karolinska de Stockholm, qui a travaillé sur l’étude. «Mais nous ne pouvons pas dire que chaque cellule T a été induite par ce nouveau virus», dit-il.

Test des anomalies

Comme pour les anticorps, on ne sait pas combien de temps durera l’immunité des lymphocytes T. « J’ai vu [people] utiliser nos données pour dire que nous devons ouvrir la société. Je ne veux vraiment pas de ça », dit Buggert.

Les lymphocytes T pourraient expliquer certaines anomalies déroutantes dans les tests d’anticorps. «Nous avons eu des personnes avec des cas confirmés de covid-19. Leurs tests d’anticorps sont revenus négatifs, mais leurs lymphocytes T ont été testés positifs. Cela suggère que les tests d’anticorps ne nous donnent pas une vue d’ensemble », déclare James Hindley de la société britannique Indoor Biotechnologies, qui a développé un test de lymphocytes T relativement rapide et simple.

Les travaux de l’entreprise n’ont pas encore été publiés, et son test n’a été utilisé jusqu’à présent que sur une centaine de personnes. Mais l’équipe de Hindley a trouvé quelques personnes testées positives pour l’activité des lymphocytes T dont le conjoint avait confirmé la covid-19, mais elles-mêmes l’ont évité d’une manière ou d’une autre, à leur connaissance. «Cela soulève la question de savoir si les lymphocytes T ont tenu le virus à distance», dit Hindley.

Il est peu probable que de telles questions soient résolues tant que le test des lymphocytes T ne sera pas beaucoup plus courant. Jusque-là, dit Hindley, le volume croissant du travail sur les lymphocytes T devrait être considéré comme une source d’espoir – mais pas de complaisance.

Inscrivez-vous à notre newsletter gratuite Visez santé pour un tour d’horizon de toutes les nouvelles de la santé et du fitness que vous devez savoir, tous les samedis

En savoir plus sur ces sujets:

Afficher plus

Articles similaires

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

Bouton retour en haut de la page
Fermer
Fermer