Par Riley Noir

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Reconstruction par un artiste d’un petit oiseau ressemblant à un toucan appelé Falcatakely forsterae

Mark Witton

Un oiseau bizarre de l’ère mésozoïque avait un petit bec en forme de faux avec une dent à son extrémité. Son fossile a été trouvé à Madagascar et fait allusion à un monde perdu d’oiseaux anciens que les paléontologues commencent tout juste à découvrir.

Mesurant moins de 9 centimètres et arborant un bec courbé et profond, l’oiseau aurait ressemblé un peu à un minuscule toucan. «Quand j’ai vu pour la première fois une photo du crâne, je pensais que je regardais un toucan moderne qui était en quelque sorte enfermé dans du béton», explique Steven Brusatte de l’Université d’Édimbourg au Royaume-Uni, qui n’a pas participé à l’étude. du fossile.

Le crâne de cet oiseau, appelé Falcatakely forsterae, a été préservée dans la roche il y a 66 à 72 millions d’années.

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Le fossile a été découvert dans un bloc de pierre extrait d’une riche tache fossile à Madagascar. En plus de quelques gros os de dinosaures, la carrière où Falcatakely a été trouvé a également produit de petits os d’oiseaux, explique Patrick O’Connor de l’Université de l’Ohio.

Lui et son équipe ont enveloppé le bloc de plâtre pour une étude ultérieure. Lors de la tomodensitométrie au laboratoire, les chercheurs ont vu un crâne unique en son genre.

La plupart des oiseaux préhistoriques, comme leurs homologues modernes, étaient petits et avaient des os délicats et creux. La dureté du processus de fossilisation a détruit plus d’oiseaux anciens qu’elle ne les a préservés. Pourtant, lorsque les conditions étaient parfaites, des spécimens exceptionnels comme Falcatakely étaient enfermés dans la pierre.

Le fossile est mince comme du papier par endroits, mais le bec, des parties de la mâchoire supérieure et de l’orbite des yeux ont été suffisamment bien préservés pour donner un aperçu détaillé du profil de l’oiseau. Les os marquent Falcatakely comme appartenant à un groupe disparu d’oiseaux appelés énantiornithines qui ont prospéré pendant la période du Crétacé.

Lorsque l’oiseau était vivant, Falcatakely partageait son habitat relativement sec avec des crocodiles herbivores ressemblant à des cochons, des dinosaures carnivores aux bras trapus et des mammifères de la taille d’un blaireau. Falcatakely correspond à cette ménagerie bizarre, dont l’étrangeté a probablement été provoquée par l’isolement de Madagascar après la séparation de l’île de l’Inde il y a 88 millions d’années.

Alan Turner de l’université Stony Brook à New York dit que la ressemblance de Falcatakely avec les toucans modernes est inattendue, et c’est un exemple d’évolution convergente – lorsque des organismes non apparentés évoluent indépendamment du même trait.

Chez les oiseaux vivants, la partie supérieure du bec est constituée d’un seul os appelé prémaxillaire, mais les premiers oiseaux de l’ère des dinosaures avaient un bec composé de deux os. Falcatakely avait l’arrangement primitif mais une forme moderne, ce qui, selon Brusatte, «montre que, sur des millions d’années, des oiseaux éloignés peuvent évoluer avec des formes de bec similaires en utilisant des arrangements osseux complètement différents».

Ce Falcatakely ne ressemble à aucun autre oiseau mésozoïque connu jusqu’à présent, laisse entendre qu’il existe d’autres oiseaux inhabituels. «Une espèce comme Falcatakley offre la possibilité alléchante d’une plus grande diversité de formes qui reste à découvrir», dit Brusatte.

Référence du journal: La nature, DOI: 10.1038 / s41586-020-2945-x

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