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Une nouvelle souche dangereuse de coronavirus circule-t-elle chez le vison d’élevage?

Par Graham Lawton

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Les responsables danois prévoient d’abattre tous les visons dans les fermes à fourrure du pays pour contenir la propagation d’une mutation de coronavirus

Henning Bagger / EPA-EFE / Shutterstock

Le gouvernement danois a ordonné l’abattage de tous les visons d’élevage dans le pays après la découverte d’une forme mutante de coronavirus chez les animaux. Il s’est déjà propagé aux humains.

Que savons-nous de la situation au Danemark?

Selon un article du journal danois Berlingske, 207 fermes de visons ont vu des infections de coronavirus. Les autorités n’ont pas réussi à contenir le virus et les 17 millions de visons d’élevage au Danemark seront désormais abattus, a déclaré le Premier ministre danois Mette Frederiksen lors d’un point de presse le 5 novembre. Le Danemark possède la plus grande industrie du vison au monde.

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Le Premier ministre danois a décrit le virus muté comme «un risque sérieux pour la santé publique et pour le développement d’un vaccin». Cependant, le ministre de la Santé Magnus Heunicke a déclaré lors de la conférence de presse qu’il n’y avait pas encore de signe que le virus mutant provoque des symptômes plus graves de covid-19.

Certaines zones du nord du Jutland – la région du Danemark qui se connecte au continent européen – seront isolées pour arrêter la propagation du virus chez l’homme. Frederiksen a déclaré qu’un virus «mutant» a été identifié dans cinq fermes et que 12 personnes en ont été infectées.

Quelle sorte de mutant?

L’Institut national du sérum a publié une déclaration (en danois) confirmant que plusieurs virus mutants ont été isolés du vison et que sept d’entre eux présentent des mutations dans la protéine de pointe, que le virus utilise pour pénétrer dans les cellules et qui est importante pour la réponse immunitaire et une cible clé pour les vaccins.

L’un de ces virus a quatre mutations dans sa protéine de pointe et, dans les tests de laboratoire, il s’est avéré plus faiblement inhibé par les anticorps humains qui ont été infectés par le coronavirus. Cela pourrait en théorie rendre un vaccin moins efficace. Mais le virus lui-même n’est pas plus dangereux ou contagieux. Selon une traduction de Google, la déclaration conclut qu ‘«en tant que citoyen, vous n’avez pas à vous inquiéter».

Le vison peut-il vraiment attraper le coronavirus?

Oui. Il existe déjà des rapports scientifiques sur le vison d’élevage aux Pays-Bas qui l’attrape par l’homme. Et en juin, plus de 90000 visons ont été abattus en Aragon, en Espagne, après la détection du virus dans les fermes à fourrure.

Le vison peut-il le transmettre aux humains?

Oui. L’un de ces rapports des Pays-Bas indique qu’au moins un travailleur d’une ferme de visons a attrapé le virus des animaux. Le travailleur ne présentait qu’une légère maladie respiratoire.

Que disent les scientifiques?

François Balloux, professeur de génétique à l’University College London (UCL), s’est rendu sur Twitter pour décrire le rapport comme «hautement problématique». Il a déclaré que sa collègue Lucy van Dorp de l’UCL avait déjà documenté de nombreux mutants de coronavirus apparaissant à plusieurs reprises chez le vison, dont aucun n’est préoccupant pour les humains. L’affirmation selon laquelle ce mutant pourrait être résistant à un vaccin est «idiot», a-t-il dit. De telles mutations pourraient apparaître chez les humains une fois que nous aurons un vaccin, mais n’apparaîtront pas chez le vison, a-t-il déclaré.

D’autres scientifiques ont fait écho à ses opinions. James Wood, de l’Université de Cambridge, a déclaré comprendre que la mutation était sur la protéine de pointe, que le virus utilise pour pénétrer dans les cellules et qui induit une réponse anticorps. Cependant, «la véritable implication des changements dans la protéine de pointe n’a pas encore été évaluée par la communauté scientifique internationale et n’est donc pas claire. Il est trop tôt pour dire que le changement entraînera l’échec des vaccins ou de l’immunité », a-t-il déclaré dans un communiqué.

Le virologue Ian Jones de l’Université de Reading au Royaume-Uni a déclaré qu’il n’était pas surprenant que le virus ait muté, car il aurait besoin de s’adapter au vison. L’action de précaution du Danemark rendrait moins probable que le nouveau virus se propage largement chez l’homme, a-t-il déclaré dans un communiqué.

Le virus est-il susceptible de se propager à d’autres animaux?

Oui très. Plus de 60 espèces de mammifères sont connues pour être définitivement ou probablement sensibles, allant des gorilles et chimpanzés aux renards, yaks, pandas géants et koalas. Même certaines baleines, dauphins et phoques peuvent l’attraper.

Pourquoi personne n’a vu cela venir?

Nous faisions. Avant même que cela ne se produise, les virologues s’inquiétaient de la «propagation inverse», c’est-à-dire lorsque les humains transmettent le virus aux animaux domestiques ou sauvages. Cela pourrait être un problème pour les animaux car certaines espèces tombent malades et meurent. Cela pourrait également nous causer des problèmes, car les animaux pourraient devenir un nouveau réservoir de virus et rendre la pandémie encore plus difficile à contrôler. Les animaux pourraient également être un creuset pour que le virus mute en un autre nouveau coronavirus.

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